(VIDEO) Zborul inaugural (de 6 dolari) al MagniX Cessna Grand Caravan evidențiază maturizarea aviației ”electrice”

4 min de citit

Deși la prima sa tentativă, compania SpaceX a fost nevoită să-și anuleze zborul istoric – prima lansare de astronauți în spațiu de pe sol american începând cu 2011 – cerul a fost senin la prima încercare pentru un alt zbor istoric, al lui MagniX eCaravan, cel mai mare avion comercial destinat zborurilor pe distanțe scurte, de ”navetă” (commuter aircraft), cu propulsie integral electrică.

Colaborând cu firma AeroTEC din Seattle, antreprenorii de la MagniX au reproiectat un avion standard de tip Cessna 208B Grand Caravan, instalându-i un motor electric de 750 de cai-putere, numit Magni500.

Cessna-ul electric (”e-Caravan”) a decolat de pe pista centrului de testare al zborurilor al AeroTEC de la Lake Moses și a zburat timp de 30 de minute, urcând până la înălțimea de 760 de metri și evoluând fără niciun fel de probleme, spune Steve Crane, pilotul-șef de testare al companiei.

Primul zbor al avionului MagniX eCaravan

”Ceea ce auziți acum este de fapt motorul avionului de urmărire Cessna 182”, a precizat CEO-ul MagniX, Roei Ganzarski, în timpul transmisiei în direct. ”Caravan-ul nostru electric nu face aproape niciun zgomot, chiar este ceva nemaipomenit.”

Alegerea de ”electrificare” a unui Cessna Caravan a fost intenționată, conform lui Ganzarski; este un tip de avion utilizat pe scară largă atât pentru zborurile de pasageri și mărfuri care se află încă în producție de serie și care a acumulat în total în întreaga lume peste 20 de milioane de ore de zbor. Primul zbor al lui eCaravan — care a decolat la timp, a aterizat la timp și a economisit 10% mai mult din energie decât Magnix și AeroTEC se așteptau din calculele teroretice — a fost realizat cu intenția de a demonstra ”cât de mult s-a maturizat tehnologia de propulsie electrică și faptul că lumea este deja pregătită pentru ea.”

”Pentru noi, acest proiect a avut ca scop să realizăm ceva practic, ceva real … Cessna Caravan este una dintre cele mai populare aeronave utilizate pentru zborurile dese pe distanțe scurte, de ”navetă. Este o platformă zburătoare fenomenală”, a spus Ganzarski. ”Singura provocare pentru mulți operatori aerieni este legată de motor, care consumă foarte mult combustibil, este poluant, necesită multe operațiuni de întreținere și are un cost operațional pe ora de zbor foarte ridicat”.

Ganzarski crede ca o versiune electrică a Caravan-ului ar putea reduce costurile de operare cu valori cuprinse între 40 și 80 la sută pe ora de zbor, schimbând semnificativ rutele disponibile pe care operatorii pot lucra și creând noi oportunități. Zborul inaugural de testare de 30 de minute, care în mod normal ar fi costat 300 de dolari din punct de vedere al combustibilului, a scos din buzunarul companiei mai puțin de…6 dolari, adică exact costul electricității consumate.

”Imaginați-vă ce oportunități deschide motorul electric … pentru profitabilitatea operatorilor aerieni,” spune CEO-ul Ganzarski. ”Acum ei pot zbura către aeroporturi și cu orare de neimaginat până azi. Operatorii nu vor mai trebui să aștepte să li se umple avionul la 70% din capacitatea de transport a pasagerilor, doar pentru că acesta era singurul mod în care să facă cât de cât un profit.”

Pe lângă costurile reduse cu combustibilul, utilizarea motoarelor electrice în aviație ar putea reduce în mod semnificativ și costurile de întreținere, eliminând necesitatea de a recondiționa motoarelor la fiecare 3.000 – 4.000 de ore de zbor. În același timp însă, MagniX și AeroTEC nu au adresat problema costurilor legate de degradarea bateriei și de necesitatea achiziționării unui sistem de schimbare rapidă a lor, analiștii de aviație așteptându-se ca acest sistem să fie foarte scump.

Desigur, densitatea de energie limitată a bateriilor aduce și o degradare a performanței de zbor a aeronavei. eCaravan-ul, construit cu baterii produse în anul 2019, ar putea transporta numai 4-5 pasageri pe o distanță de doar 160 de kilometri. Dar odată ce MagniX va primi certificarea din partea FAA pentru sistemul său electric de propulsie, undeva la finele anului 2021, CEO-ul Ganzarski este de părere că avionul ar putea transporta numărul maxim de pasageri tipic unui Cessna Caravan pe acea distanță, prin utilizarea de baterii electrice de nouă generație, mai performante.

Lee Human, fondatorul și CEO-ul AeroTEC, care a asigurat expertiza și integrarea în cadrul proiectului, spune că proiectul de conversie către un motor electric a rezultat într-un avion mult mai simplu, cu mai puține componente și că sistemul de propulsie al MagniX reprezintă ”din punct de vedere constructiv, cel mai fiabil și mai redundant sistem de propulsie pe care l-am văzut vreodată.”

”Acest tip de redundanță, fiabilitate și siguranță este deasemenea ceva nou, în comparație cu motorul de avion clasic, ce vine cu multe componente care în cazul în care se defectează individual, pot face ca întregul motor să înceteze să mai funcționeze. Și de obicei se defectează, din această cauză majoritatea avioanelor de transport au două motoare. Motorul electric este complet diferit. Acest sistem de propulsie poate tolera foarte multe defecțiuni și continua să rămână operațional în ciuda lor.”

eCaravan este cel de al doilea avion electric reproiectat și zburat în ultimele luni. Anterior, MagniX a modificat un avion de tip DHC-2 de Havilland Beaver cu șase pasageri, pentru compania canadiană Harbour Air.

Startup-ul a fost fondat în Australia în anul 2009 și este finanțat de către miliardarul neo-zeelandez Richard Chandler, care finanțează și pe israelienii de la Eviation, un alt start-up de aviație.

Odată ce pasagerii vor ”prinde gustul” unor zboruri silențioase și nepoluante, este posibil ca cererea pentru avioane electrice să crească. Având în vedere și faptul că 5% dintre zborurile comerciale din întreaga lume sunt operate pe distanțe de cel mult 160 de kilometri, cererea deja există.